Jiawei "Tyler" Gu

B.S. Computer Sciences, University of Wisconsin-Madison

E-mail: jgu57 at wisc dot edu

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我的PhD申请总结与经验分享

Tyler Gu

鸣谢

感谢导师们对我科研和申请上的悉心指导。

感谢好兄弟们的陪伴,对我提出宝贵的意见,和分摊我的焦虑。

感谢家人一直以来的支持。

前言

这篇小结的motivation是因为我发现在申请PhD的路上花了很多时间和心思去摸索。网上有很多关于申请CS PhD的信息,可是却非常零散。所以我想写一篇小的总结,来总结一下我在申请CS PhD的路上遇到的困难和心得。这篇小结的目的是为以后的CS PhD申请者们提供一些reference。不过由于是我个人的申请总结,难免会参杂很多我个人的意见。如果您有改进意见,请联系:jgu57@wisc.edu

目录

时间线

2020-5:暑假开始,主要时间是在做科研,闲下来的时候会抽点时间背单词

2020-7-30:抱着试一试的心态考了一下GRE,发现分数还过得去,就直接跟GRE说拜拜了

2020-9:开学,由于我接触科研比较晚,所以其实暑假之前我对自己感兴趣的方向还没有一个很清晰的认识,只有大概的往System和Security的方向。Fall开学之后我也在上一节研究生课(Big Data System),接触了一些新的领域之后,对自己感兴趣的东西有了一些模糊的认识。

2020-10:开学一个月之后,先是问两个老板要了两封推荐信,剩下的一封问了一个project中帮忙的一个教授要了。接下来就是最重要的选校(找教授)环节了。

2020-11:大概十一月初的时候我选出了一部分感兴趣的教授,并且开始陆续套磁。十一月到十二月这个期间主要就是在填写各个申请和准备SoP。SoP于十一月出写出了初稿,然后各种渠道改了好几版。

2020-12: 十二月初催了催教授交推荐信,并且套磁也接近尾声了,基本上就是SoP小修小弄,还有考final。

面试与最终选校:

接下来我会按照这个时间线,逐个介绍我在申请时获得的经验,和一些可能对大家有用的资源。

申请材料各个部分的重要性

申请材料主要包括:推荐信,(Publication),GPA,SoP,GRE

关于这几个材料的重要性排名,不同的人有不同的意见,不过结构一般是:

推荐信和Publication在第一tier,

GPA,SoP,和GRE在第二tier

一亩三分地上一篇关于审申请的帖子:https://www.1point3acres.com/bbs/thread-585851-1-1.html

GRE

首先是大家都知道的GRE,无论是申请master还是phd,绝大多数人都逃不过GRE这关。2020由于疫情的原因,绝大多数的CS PhD项目都免除了GRE的要求,不过将来GRE应该还是需要的。

在讲GRE的准备之前,我想先讨论一下GRE的重要性。我并不是很确定committee审申请的时候GRE占了多少比重,但是在和我的老板还有其他faculty的讨论中,我发现大部分的教授都觉得GRE对于CS PhD的申请影响不大,甚至小于GPA。我猜测GRE在申请中起到的作用应该是作为初审刷去一部份申请者的条件,当申请者过了bar之后,GRE应该就不会产生太大影响了。

接下来我想分享一下准备GRE途中的一点心得。

我是暑假刚开始(五月中旬)开始准备的GRE,刚开始准备时绝大多数时间是花在背单词上面的。单词书我用的是要你命3000,在手机上有app。刚开始背的时候我发现第一天背的单词到了第二天就记不太清了,就这样背了几个礼拜发现进展甚微。后来发现了艾宾浩斯记忆曲线这个东西,总之这个东西就是会让你在背完这组单词之后的第1,2,4,7天去复习它。我个人用了这个方法后发现效率大大提升。之后我基本上就是每天背100-200个单词,剩下时间复习。在背完3000词的前2000个之后,我开始做机经。先是刷Easy,在刷Easy的时候经常能碰到刚背到的单词,也算是激励了背单词的热情。在我把Easy的机经刷完之后,我抱着试一试的心态预约了一波考试,结果考了161+167。由于写作这个东西我是考试前才知道有这个部分的,只考了3.5分。不过我实在是不想在GRE上再浪费更多时间了,就直接单方面宣布跟GRE分手了。

还有一点关于GRE:我觉得考GRE不宜把战线拉得太长,应该在短时间内大量背单词然后直接把它突击掉。一是因为GRE对于PhD的申请占比不大,而申请前的这个暑假又是做科研的宝贵时间。我觉得更需要把精力花在手头的科研上,这更有利于拿好的推荐信甚至publication。二是如果战线拉得太长,容易导致一开始背单词到了后面就忘了。如果中途停止了一会儿,可能之前学习的直接化为了徒劳。

选校/找教授

我觉得这是整个申请过程中最有趣且最耗费精力的一部分。

首先你需要评估一下你自己的profile,估测一下自己能申上哪个tier的学校。这一步其实是很难的,而且也是导致很多人焦虑的原因。我觉得难点包括以下几点:1)申请者往往不知道自己会得到什么样的推荐信,也不是很清楚导师在这个领域内的connection怎么样。对于申请方向与当先导师方向不同的人来说,这一点会更难。2)每个人的profile都是独一无二的,很难与往年的录取情况作比较。况且每个学校的每个领域的bar每年都在变,再加上没有一个论坛可以系统地查询或者分享profile和录取情况(有gradcafe和一亩三分地,不过我个人觉得gradcafe只有了解哪个学校什么时候放榜的作用,很少有人详细分享自己的profile;一亩三分地也非常杂乱)。

一个解决以上问题的方法就是去找导师坐下来谈谈。因为导师往往会写那封最重要的推荐信,并且他/她以前或现在也应该参加过招生,所以应该能给出中肯的意见。也可以扔几个学校的名字给导师,问问他/她的看法。

大概了解了选校的tier之后,就是找教授了。很多PhD的本科申请者其实并不确定自己感兴趣的小方向是什么。拿我举例来说,在我九月份开学的时候,我只知道自己想做System方向的,最好是跟Security有overlap的。但是System Security是个非常广阔的领域,里面有很多很多个小分支,组与组之间的差别也非常大。于是我在适合的tier的学校里面,翻遍了所有System和Security教授的主页。首先我会看这个教授的Research Statement,往往这一步就可以让我把列表缩小到每个学校只剩三四个教授。下一步就是看这个教授最近发表的论文,原因是很多教授近几年做的东西已经和他主页上写的Research Statement有了较大偏差了。在扫一遍他们的论文标题之后,有趣的教授我会挑一篇比较牛逼的读一下(看发表在哪个conference)。平均下来我每所学校读了2篇论文,所以一共大概读了20篇左右的论文,这就是为什么找教授这个环节非常耗费精力。当然这20篇论文有些我是读了一半就发现不感兴趣就不读了的。读了这么多论文的好处就是,我对System/Security各个方向都有了一些大致的了解,大概知道了这些领域近几年都在解决什么问题。同时我也发现了我在读某几篇论文的时候产生了浓厚的兴趣,Prospective Advisors就自然而然出来了。

对于选学校和找教授,一开始的时候可以看看:http://csrankings.org/。不过选教授的时候还是推荐去学校的官网上直接找,因为很多新教授的名字还没有在csranking上更新,并且以paper数量决定教授水平终究不是一个很好的metric。

我的选校:

从录取结果来看,我最想去的那几个学校录了我。我觉得这一部分是因为科研兴趣的match程度导致我与Prospective Advisor互相感兴趣。所以选校时请尽量挑最match的学校申请,一些虽然排名高不过科研方向不match的学校可以考虑删减掉。

关于套磁

之后就是颇有争议的套磁环节。关于套磁,我个人是持反对意见的。我觉得在有well-defined的招生流程的情况下,教授不应该再花额外多余的时间去翻看成千上万的陶瓷邮件。如果我想去和这个教授合作,我会希望他/她把绝大多数的时间花在指导现有的学生上。

关于套磁对于申请的影响,我觉得在排名高的学校中是非常有限的。据说,排名越高的学校越是committee的权力大。经过整个面试的流程之后,我的观察是:学校会有一个committee先来审学生的申请材料,这一步会刷掉申请材料不全或是GPA/GRE有太大缺陷的申请者。committee会根据填写的Field of Interest来把申请者分到各个领域下(所以ML,CV的申请竞争是最激烈的)。当然整个过程教授会或多或少有一些决定权,如果你在申请或者SOP上写了Prospective Advisor的名字的话,你的申请材料应该会出现在这个教授的桌子上交由他来审。不同学校有不同的审材料流程,请参考一亩三分地上的一个帖子:https://www.1point3acres.com/bbs/thread-585851-1-1.html

所以我觉得陶瓷的唯一作用就是让你了解Prospective Advisor是否在招生,并且让他/她仔细地看一遍你的申请材料。不过我觉得如果你的profile足够强到被最终录取的话,Prospective Advisor应该不会错过你的申请材料。

也有教授会给套磁设置一些bar,比如:http://www.ccs.neu.edu/home/ek/prospective.html

要推荐信

推荐信应该是属于比较简单的部分。对于有科研经历的小伙伴们来说,肯定能拿到至少一封老板的推荐信。如果做的项目恰好有多个教授参与的话,那可以直接拿到多封推荐信。剩下的可以找找比较熟的授课教授,etc。总之就是科研\>\>授课。

有一个要推荐信的小诀窍就是,问的时候一定要问是否能写一封很强的推荐信。这个方法可以比较有效避免教授黑推。一般有师德的教授本来准备写黑推/平推的话会直接跟你说他不能给你写一封很强的推荐信。

虽然要推荐信这个部分简单,但推荐信本身是整个申请最重要的一部分,特别是对于没有Publication的小伙伴们来说。推荐信的质量取决于推荐人的connection和推荐的强度。在System这个领域内,一封大牛强推基本能让你进前十的学校。至于四大,在大牛强推的基础上还需要publication。

一个详细讲怎么要推荐信的post:http://matt.might.net/articles/how-to-recommendation-letter/

Statement of Purpose

SoP就比较鸡肋,食之无味,弃之可惜。不过它作为申请的一个部分,还是需要花足够多的精力去把它写好。

不同的学校对于SoP有不同的guideline,不过我个人是先写了一个通用的SoP。SoP的大纲可以参考Berkeley的官网(https://grad.berkeley.edu/admissions/apply/statement-purpose/)。我的SoP的大纲是:第一段介绍自己的科研兴趣和motivation;主体把做过的科研经历介绍一遍,每段介绍一段经历,每段经历大致讲一下motivation和结果;倒数第二段写这个学校感兴趣的教授,推荐每个学校写2-3个教授;最后一段做一个简短的总结。SoP总体的目的是为了说明为什么自己要读PhD,为了读PhD准备了什么,还有为什么选这个学校读PhD.

我在十一月初的时候写出了SoP的第一稿,然后和朋友们相互给proof read+提意见。过完这一轮后我预约了两次学校的Writing Center,也收获了很多非常好的修改意见。Writing Center完之后给导师发了一份,导师也提出了一下修改意见。最后十二月份又约了一次Writing Center定了终稿。总之,请尽量多找其他人读你的SoP,寻求他人的意见。往往peers会有不同的看法,各方面取长补短,最终写出一篇条理清晰,结构简介,并且具有说服力的SoP。

开始时可以参考一下大佬们的SoP:

http://graphics.stanford.edu/~zhossain/grad/sop_mit.pdf

https://people.csail.mit.edu/anantb/public/docs/sop/ms_admission_sop.pdf

关于面试

提交申请之后,一月份应该就会陆续有面试了。这边请注意很多学校是没有面试的,UW-Madison和GT都是无面试录的我,所以没有收到面试的话也不用太着急。

接到的面试邀请一般会有两种,一种是来自于你的Prospective Advisor的,另一种是其他教授自己从pool里找的你。对于第二种,一般情况下还是接受面试邀请,了解一下他/她的兴趣方向,说不定会发现感兴趣。当然如果不感兴趣或者太忙了也可以拒绝,教授一般是不会有什么意见的(节省了大家的时间)。

关于面试的准备:与其说是面试,其实更多的是casual chat。这是一个与Prospective Advisor互相了解的过程。在面试中,教授一般会让你介绍一下你做过的一个项目,最多会问一些technical detail。不过我觉得如果research有好好做的话,这些都没有太大问题,也不需要太刻意地准备。同时教授也会介绍一下自己的近期研究,如果你读过他/她的paper的话,这是一个问问题的好机会。总之到了面试这一步,我觉得教授和学生已经到了一个双向选择的一个阶段,更多的是互相交流。当然也有一些比较toxic的教授喜欢在面试问technical question的,更有甚者直接给coding exam的。

关于面试在上面给的一亩三分地的帖子里也有讲到。总之,我的观点是面试更像一个casual chat,是一个双向选择的过程。放轻松,不需要刻意准备太多,开始前回顾一下要聊的project就行。

关于拒绝Offer

往往offer的到来有先后,当决定不去某所学校之后,请尽早withdraw申请,尤其是RA offer。教授招生时一般不希望一年招太多学生或者没有学生。所以及时通知教授你的决定可以帮助教授更好的规划招生,也可以帮助其他小伙伴从waitlist里出来。

关于申请时的焦虑

选校和等offer的过程难免会伴随焦虑。PhD的申请有太多的不确定性,有好的推荐信和Publication不能保证你一定能拿到某个学校的offer,因为与教授的match程度也占了很大的比重。有时候这一年恰好有两个大牛申请了和你一样的Prospective Advisor,那你拿offer的几率就大大降低了。从我的选校中其实可以看出,我申请的时候也非常的焦虑,申了大量的保底校。感到极度焦虑的时候可以去跟导师聊聊选校,这样你可以增加对选校的信心。缓解焦虑的另一个方式是多和朋友聊聊,如果有一起申请的朋友可以大家一起焦虑hhh。不过申请是的焦虑往往是无法避免的,尽量不要让它对你手头的事情产生太大影响。

关于DIY申请

如果你是想读PhD的话,请优先考虑DIY申请。作为一个准备读PhD的成年人,我觉得拥有独立收集各项信息并且完成这个well-defined(每个学校的申请流程都是明确设定好的,申请者只用在他们的申请网站上填完信息就行了)的申请过程的能力是基本素养。DIY申请的过程中当然会遇到很多问题,这篇总结也是想给大家DIY申请提供一些reference。

UCSD Opera组给Prospective Student的信息:http://opera.ucsd.edu/ProspectiveStudents.htm

https://www.cs.ubc.ca/~rap/grads.html

CMU很有名的PhD Application guide:https://www.cs.cmu.edu/~harchol/gradschooltalk.pdf